Πέμπτη, 28 Ιουνίου 2018

Γιατί ο γιγαντιαίος αστεροειδής Vesta τρομοκρατεί την NASA


Ο Vesta είναι το δεύτερο πιο ογκώδες σώμα στη ζώνη των αστεροειδών, μεγαλύτερος από αυτόν είναι μόνο ο αστεροειδής Ceres ο οποίος χαρακτηρίζεται και  ως νάνος πλανήτης. Ο φωτεινότερος αστεροειδής στον ουρανό, ο Vesta είναι μερικές φορές ορατός από τη Γη με γυμνό μάτι. Είναι ο πρώτος...
από τους τέσσερις μεγαλύτερους αστεροειδείς (Ceres, Vesta, Pallas και Hygiea) που πρόκειται να επισκεφθεί διαστημικό σκάφος. Από το 2011 γύρω από τον Vesta περιστρέφετε η αποστολή Down και μας δίνει πληροφορίες γι’ αυτό τον βραχώδη κόσμο.

Ο αστεροειδής, γνωστός ως 4 Vesta ή Vesta (σ.σ. Εστία), είναι τόσο μεγάλος και φωτεινός που μπορεί να εντοπιστεί ακόμη και από απόσταση 170 εκατομμυρίων χιλιομέτρων. Μάλιστα, όπως αναφέρουν διεθνή ΜΜΕ είναι ορατός τόσο από το βόρειο όσο και από το νότιο ημισφαίριο κοντά στον Άρη, τον Κρόνο και τον αστερισμό του Τοξότη.

Το 1596, έγινε ο καθορισμός του ελλειπτικού σχήματος των πλανητικών τροχιών, από τον Johannes Kepler που πίστευε ότι πρέπει να υπάρχει ένας πλανήτης στο διάκενο μεταξύ του Άρη και του Δία. Οι μαθηματικοί υπολογισμοί του Johann Daniel Titius και του Johann Elert Bode το 1772 - αργότερα γνωστοί ως νόμος Titius-Bode - φάνηκαν να υποστηρίζουν αυτή την πρόβλεψη. Τον Αύγουστο του 1798 σχηματίστηκε μια ομάδα γνωστή ως Celestial Police (Ουράνια Αστυνομία)
για να αναζητήσει αυτόν τον αγνοούμενο πλανήτη. Μεταξύ αυτών ήταν ο Γερμανός αστρονόμος Heinrich Olbers. Ο Olbers ανακάλυψε τον δεύτερο γνωστό αστεροειδή, Pallas. Σε μια επιστολή προς έναν συνάδελφο του αστρονόμο, έβαλε την πρώτη θεωρία της προέλευσης των αστεροειδών. Έγραψε: «Θα μπορούσε, οι Ceres και Pallas είναι απλώς ένα ζεύγος θραυσμάτων ... ενός μεγαλύτερου πλανήτη που κάποτε είχε θέση ανάμεσα στον Άρη και τον Δία;»

Ο Olbers υποστήριξε ότι τα θραύσματα ενός τέτοιου πλανήτη θα διασταυρώνονταν στο σημείο της έκρηξης και πάλι στην τροχιά ακριβώς απέναντι. Παρατήρησε αυτές τις δύο περιοχές το βράδυ, και στις 29 Μαρτίου 1807 , ανακάλυψε και τον Vesta. Μετά από μέτρηση παρατηρήσεων πολλών ωρών νύχτα, ο Olbers έστειλε τους υπολογισμούς του στον μαθηματικό Carl Friedrich Gauss, ο οποίος αξιολόγησε αξιοσημείωτα την τροχιά του Pallas σε μόλις 10 ώρες. Ως εκ τούτου, του δόθηκε η τιμή να ονομάσει το νέο σώμα. Επέλεξε το όνομα Vesta, θεά της εστίας, και αδελφή του Ceres

Εικόνα από το διαστημικό σκάφος Dawn
της NASA στις 17 Ιουλίου 2011.
Η εικόνα αυτή είναι από απόσταση περίπου
15 χιλιομέτρων 
Φυσικά χαρακτηριστικά του Vesta

Το Vesta είναι μοναδικό μεταξύ των αστεροειδών, καθώς έχει ελαφρές και σκοτεινές επιφάνειες στην επιφάνεια, σαν το φεγγάρι. Οι παρατηρήσεις με βάση το έδαφος κατέληξαν στο συμπέρασμα ότι ο αστεροειδής έχει βασαλτικές περιοχές, πράγμα που σημαίνει ότι η λάβα ρέει στην επιφάνεια του. Έχει ένα ακανόνιστο σχήμα, περίπου το ένα σφαιροειδές (με μη τεχνικούς όρους, μια κάπως χαραγμένη σφαίρα). 
Διάμετρος: 329 μίλια (530 χιλιόμετρα)
Μάζα: 5.886 Χ 10 20 λίβρες. (2,67 χ 10 20 χιλιόγραμμα)
Θερμοκρασία: 85 έως 255 Κ (μείον 306 έως 0 βαθμούς Φαρενάιτ / μείον 188 έως -18 βαθμούς Κελσίου)
Albedo: 0,4322
Περίοδος περιστροφής: 5.342 ώρες
Τροχιακή περίοδος: 3,63 έτη
Εκκεντρικότητα: .0886
Aphelion: 2,57 AU
Περίχλιο: 2,15 AU
Πιο κοντινή προσέγγιση στη Γη: 1.14 AU